Nuestra sangre: como el aire de Medellín

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Diminutas partículas invisibles flotan en el aire todo el tiempo. ¿Entran en nuestro organismo?, ¿qué nos hacen? ¿Por qué mencionan "PM 2,5" cuando se habla de calidad del aire?


Puede venir de fuentes naturales, volcanes, plantas, mares, tormentas de arena o incendios espontáneos de bosques y prados. También son producto de actividades humanas: quema de combustibles fósiles, producción de energía en algunas centrales eléctricas, construcciones o procesos industriales. Inevitablemente respiramos material particulado —granos de polvo, gotitas de líquidos, bacterias, virus, hollín, entre muchos otros—, siempre, en todo lugar.

Ahora, no todas las partículas a las que estamos expuestos son dañinas. Todo depende de su tamaño, forma, densidad (masa por cada metro cúbico) y propiedades químicas. No obstante, consideremos en este momento solo la influencia de su tamaño en la salud.

Para continuar, parte en tu imaginación un milímetro en mil partes. Cada una de ellas es un micrómetro (µm). Un cabello, por ejemplo, tiene 70 µm de diámetro. Esa es la escala de tamaños sobre la que hablaremos.


Imagen: Ajzh2074, licencia CC BY SA 3.0

Por un lado, las partículas de más de 10 µm de diámetro, como el polen de las flores o granos gruesos de polvo, son una preocupación menor, porque debido a su peso caen fácilmente y flotan por poco tiempo y, en caso de ser inhaladas, son filtradas por los vellos de la nariz y las mucosas del organismo.

Por otro lado, aquellas con un diámetro menor —bacterias, humo de tabaco, virus, hollín, entre otros— tienden a permanecer suspendidas por un tiempo mayor: de minutos a horas en el caso de las que tienen de 2,5 a 10 µm de diámetro (PM 10), y de horas a semanas en el caso de las menores de 2,5 µm (PM 2,5). Estas partículas, en consecuencia, pueden entrar al cuerpo más fácilmente y pueden permanecer en los pulmones por mucho tiempo o pasar al torrente sanguíneo y distribuirse por todo el cuerpo, generando disfunciones a corto, mediano y largo plazo.

Los principales efectos asociados a la exposición al PM 10 y, sobre todo, PM 2,5 incluyen: mortalidad prematura, enfermedades cardiovascularews, asma agravado, bronquitis crónica, función pulmonar disminuida y mayor riesgo de infarto cardíaco.

El aire de Medellín en los últimos días ha presentado niveles alarmantes de PM 10 y 2,5, debido a la falta de lluvia que trajó consigo este fuerte episodio del fenómeno El Niño, al aumento de material particulado producto de las corrientes de viento que vienen desde el desierto del Sahara y de los incendios en Venezuela y Colombia y también a que las principales corrientes de aire de la ciudad no son suficientes para sacar estas partículas. Y como el aire no circula ni se limpia, reducir las emisiones de la ciudad es la única manera de contrarrestar la contaminación.

Para saber más:

Existen cuatro formas en las que una partícula puede terminar en tus vías respiratorias:
- Intercepción: ocurre cuando una partícula viaja tan cerca de la superficie de las vías repiratorias que las toca y se adhiere a ellas. Ocurre mucho con pequeñas fibras.
- Impacto: por inercia, las partículas suspendidas en el aire tienden a no desviarse de su dirección de movimiento. Cuando la corriente de aire se curva, muchas partículas no siguen la nueva dirección y se chocan contra la superficie que queda en el camino original. Entre mayor sea el peso de las partículas y su velocidad mayor será la probabilidad de impacto. Es por este fenómeno que las partículas de 5-30 µm de diámetro se estrellan contra las superficies de la nariz y de la garganta.
- Sedimentación: la fuerza de gravedad y la resistencia del aire hacen que tarde o temprano las partículas se depositen en las superficies. Esto ocurre sobre todo con partículas de 1-5 µm de diámetro en los bronquios y en los bronquiolos, donde no hay fuertes corrientes de aire.
- Difusión: cuando las partículas son muy pequeñas, diámetros menores a medio micrómetro, se comportan como gas y tienden a moverse al azar y, por el azar mismo, pueden moverse hasta los pulmones y quedarse allí. Este es el mecanismo por el que las partículas más pequeñas, menos de 1 µm, se depositan en los alvéolos pulmonares, donde ocurre el intercambio gaseoso con la sangre.
¿Por qué en Medellín hay más PM 10 y 2,5 en las noches y antes de las 10:00 a.m.? 

Debate sobre la calidad del aire y la salud pública en Medellín (2014) 

LISTA DE REPRODUCCIÓN
Video: 
Experimento estabilidad atmosférica
El Aire, ¿en el aire?
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